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私たちの消化管は、
腸内細菌の栄養源となる豊富な糖質と、
十二指腸から分泌される成分、
酸素の薄い環境(嫌気性の環境)、
適度な温度など、
腸内細菌にとって実に住みやすい環境を提供しています。

腸内細菌と私たちは“ギブ&テイク”の関係です。
つまり、私たちの消化管は腸内細菌に実に住みやすい環境を提供している訳ですが、
腸内細菌はその対価として
人の分泌する消化液や消化酵素では消化できない栄養分を分解したり、
体内では作ることができないビタミンを合成し、私たちに供給してくれています。

たとえば、
腸内細菌によるビタミンB群の供給が報告されているものとして、
B1、B2、B6、B12、ビタミンK(脂溶性ビタミン)、パントテン酸、葉酸、ピオチンがあります。

腸内細菌は、エネルギ-源も供給してくれます。
つまり、腸内細菌は、
水溶性食物繊維を構成する難分解性多糖類を発酵することで短鎖脂肪酸に転換して
私たちに代謝物(エネルギ-源)を供給してくれます。

また、腸内細菌は外部から侵入する病原菌から我々を防御してくれます。
つまり、腸内細菌(常在菌)の存在によって腸管免疫が発達し、
外部から侵入した病原性細菌が腸内で増殖するのを防止することにより
感染防御の役割を果たすなど、
私たちの恒常性維持に役立っています。

腸内細菌といえども、細胞に自分の目印を持たない腸内細菌は異物にあたります。
腸内細菌の中にはパイエル板にあるM細胞を通して体内へ侵入しようとする細菌や、
毒素を出す細菌があり、
常に腸管に存在する免疫細胞を刺激することになります。
結果、腸管免疫が発達することになります。  

私たちと共生している腸内細菌群は、
実に縄張り根性が強くそれぞれの勢力がバランスを保ちながら恒常性維持を保っています。
外部から侵入しようとする新参者の細菌には栄養源を与えようとはしません。
結果、外部の細菌は私たちの腸内では増殖がなかなかできないのです。

腸内細菌のまったく生息しない無菌マウスの方が
通常マウスより1.5倍ほど寿命が長いといわれますが、
この無菌マウスを通常の生活に戻すと、
周囲の細菌にあっという間に感染して死んでしまいます。

人間を含む動物には免疫系という防御機構が備わっていて、
幼い頃から体内に侵入してきた細菌の刺激を受けながら免疫系を丈夫にしています。

無菌マウスは免疫系を丈夫にする機会がない結果
防御機構を働かせることができないのです。
だから感染症に非常に弱いということになります。

このことから腸内細菌は免疫系の発達に深い関わりがあると考えられます。  

腸内細菌叢は変化しやすい!
老化、食生活、ストレス、そして病原菌の感染などによって
腸内細菌叢の構成は変わります。

私たちは一生の間、腸内細菌とどう向き合って暮らさなければならないのでしょうか?
私たちは生きている限りこの腸内細菌と共生することになります。
腸内細菌はお互い共生(持ちつ持たれつ)、または拮抗関係(張り合い)を保ちながら、
口から取り入れた食物や消化管に分泌された生体成分を
栄養素として絶えず増殖しては排泄され、
私たちの健康と疾病に極めて密接に関係することになります。

共生とは、複数種の生物が相互関係を持ちながら同所的に生活する現象です。 
寄生とは、片方のみが利益を得、相手方が害を被る場合をいいます。
寄生の代表例としては、宿主細胞の増殖能を利用するウイルスがあげられます。 

 

以上のべたように、我々は腸内細菌と共生しているわけですから、
腸内細菌(特に善玉菌)の棲みやすい環境を作ってやる必要があるわけです。
かかる状況下において、オリゴ糖は善玉菌を増殖し、悪玉菌を抑制することがわかっております。

 

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