腸内細菌と免疫の関係

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代表的な腸内細菌

私たちの腸の中には、約3万種類、1000兆個の腸内細菌が生息しており、
1.5kg-2kgの重量になります。 

人の身体に良い影響を及ぼす善玉菌や、腐敗産物などを作り出す悪玉菌、まだ生理機能がよく分かっていない菌が常にせめぎあってバランスをとった状態を保っています。

ところが、不規則な生活やストレス、加齢、抗生物質の服用、脂肪の多い食事などによって、ある日突然、あるいは徐々にバランスを崩してしまいます。

近年では腸内細菌はいろいろな疾病に関係していることが次々と明らかにされており、腸内細菌叢をバランスよく保つことが免疫力を高めて健康を保つカギと考えられています。

この腸内細菌は、毎日とる食品のなかで消化吸収されなかった成分を主な栄養源として生きています。

有益菌を増殖、活性化させることで身体の健康に有益な生理効果を与える難消化性食品成分を、プレバイオティクスといいます。
プレバイオティクスの代表的なものとしてオリゴ糖が挙げられます。

オリゴ糖は糖類の一種で、ブドウ糖などの単糖が2~10個程度結合したものの総称です。

オリゴ糖には、フラクトオリゴ糖、ガラクトオリゴ糖、乳果オリゴ糖、大豆オリゴ糖、キシロオリゴ糖、イソマルトオリゴ糖、ラフィノースなどさまざまな種類があります。

オリゴ糖には小腸で吸収されてしまう消化性のものと、胃や小腸では消化されずに大腸まで届く難消化性のものがあります。

この難消化性オリゴ糖は、胃や小腸で吸収されず大腸内まで到達し、そこで腸内細菌により発酵を受けます。

このとき、ビフィズス菌などの善玉菌を増殖させます。

ビフィズス菌などの善玉菌の増殖により腸内環境が整い、免疫力が高まり健康が保てます。

オリゴ糖の多くが、特定保健用食品(トクホ)の「おなかの調子を整える食品」として製品化されているのはこのためです。

 

善玉菌には、ビフィズス菌と乳酸菌があります。

ビフィズス菌と乳酸菌はどちらもヨーグルトなどに使われていて、「同じもの」と思っている人も多いのではないでしょうか? 

しかし、実は分類学的にも菌の性質も異なります。

ここでは、ビフィズス菌と乳酸菌の違いについて具体的に説明させていただきます。

ビフィズス菌も乳酸菌も、人間の腸の中に存在する善玉菌です。

どちらも、ヨーグルトや乳酸菌製品などに使われていて、整腸作用という面では同じ働きを持つため、「広い意味でビフィズス菌は乳酸菌の一種とされる」こともあります。

しかし、生物学的な分類では、ビフィズス菌と乳酸菌は違うものなのです。

ビフィズス菌は、乳酸と酢酸を作り出す細菌で、生物学上の菌属は「ビフィドバクテリウム」と呼ばれます。

ビフィズス菌は、私たちの腸内に棲む善玉菌の99.9%を占め、その数は乳酸菌の約100~1万倍にあたる1兆~10兆個といわれています。

ビフィズス菌は、Y字やV字型に分岐した独特の形状をしております。
この形状から、ラテン語で「分岐」という意味を持つ「ビフィズス」の名前が付けられました。

ビフィズス菌は、主に人や動物の腸内に棲息しています。
酸素があると生育できない「偏性嫌気性」という性質を持ち、乳酸菌のように自然界で幅広く生息することはできません。

ビフィズス菌は糖を分解して乳酸を作り出します。
また、乳酸菌と大きく違うのは、強い殺菌力を持つ酢酸やビタミンB群、葉酸を作り出す点です。

一方、乳酸菌は乳酸を作り出して身体によい働きをする細菌の総称で、生物学上の分類である菌属としては「ラクトバチルス(乳酸桿菌)」「ラクトコッカス(乳酸球菌)」などになります。

腸内では、主にビフィズス菌のサポート役となり、ビフィズス菌が生息しやすい環境をつくる役割を担っています。

腸内に棲む乳酸菌の数は、善玉菌の0.1%以下にあたる1億~1000億個です。
ビフィズス菌の1万分の1~100分の1の少なさです。

乳酸菌には、球状の乳酸球菌と棒状の乳酸桿菌があります。

乳酸菌は、人や動物の腸内のほか、牛乳や乳製品、漬け物などの発酵食品にも見られます。
酸素(空気)があっても生育できる「通性嫌気性」という性質を持ち、ビフィズス菌と異なり自然界に広く生息しています。

乳酸菌は、糖を分解して乳酸を作り出します。

乳酸菌の定義のひとつに、「糖(グルコース)を分解して作る代謝物の50%以上が乳酸であること」があります。
ビフィズス菌も糖から乳酸を作り出しますが、それ以上に酢酸を作り出すため、厳密には乳酸菌の一種とは言えないのです。

 

上述のとおり、オリゴ糖は大腸内まで到達し、そこで腸内細菌による発酵を受けます。
このとき、オリゴ糖はビフィズス菌などの善玉菌を増殖させることにより、腸内環境を整え、免疫力を高めます。

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